Categories
Espacio Negocio Noticias Tecnología

Northrop Grumman lanzará una nueva misión de servicio satelital en 2024

El primer cliente del vehículo robótico Mission es Optus, el operador de satélites más grande de Australia.

SpaceLogistics, una empresa de servicios satelitales propiedad de Northrop Grumman, anunció el 21 de febrero que planea enviar a la órbita un nuevo vehículo de servicio en 2024 en un cohete SpaceX.

Este será el debut del Vehículo Robótico de la Misión de la compañía, una nave espacial de servicio equipada con un brazo robótico que instalará paquetes de propulsión en satélites moribundos. El primer cliente del MRV es Optus, el operador de satélites más grande de Australia.

El vicepresidente de SpaceLogistics, Joseph Anderson, dijo a SpaceNews que el MRV fue construido con muchas de las mismas tecnologías utilizadas en los vehículos de extensión de misión de la compañía. Dos MEV están en órbita actualmente proporcionando servicios de mantenimiento de estaciones para dos satélites geoestacionarios Intelsat que se estaban quedando sin combustible.

El brazo robótico del MRV fue desarrollado por el Laboratorio de Investigación Naval de los Estados Unidos con fondos de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa. DARPA firmó en 2020 un acuerdo con Northrop Grumman que permite a la compañía utilizar la carga útil robótica en el MRV a cambio de acceso a demostraciones de tecnología y datos de programas. 

El MRV y tres jet packs de propulsión, conocidos como Mission Extension Pods, ahora se están ensamblando en las instalaciones de Northrop Grumman en Dulles, Virginia. Anderson dijo que las tres cápsulas se lanzarán en 2024 con el MRV: una se instalará en un satélite Optus y las otras dos son para otros clientes que aún no se han anunciado. 

Los eurodiputados son dispositivos de propulsión diseñados para prolongar la vida útil de un satélite de 2.000 kilogramos en seis años. 

La misión en 2024 lanzará el MRV, una nave espacial de 3.000 kilogramos, y tres eurodiputados, cada uno de unos 400 kilogramos. El MRV y los eurodiputados serán liberados del vehículo de lanzamiento, se desplegarán de forma independiente y se elevarán a una órbita geoestacionaria utilizando propulsión eléctrica solar.

Una vez en órbita, cada MEP es capturado por el MRV y estibado para su transporte al satélite cliente. El MRV se reúne y se acopla con el cliente para instalar el MEP, que funciona como un dispositivo de propulsión auxiliar y utiliza sus propios propulsores para maniobrar el vehículo cliente. Luego, el MRV se separa y pasa a agarrar otro EURODIPUT para el próximo cliente. El MRV está diseñado para permanecer en órbita durante 10 años. 

Anderson dijo que la compañía espera instalar hasta 30 cápsulas de propulsión durante la vida útil del MRV. 

“Nuestro manifiesto para el MRV está lleno hasta mediados de 2026”, dijo. Además de Optus, otros cinco clientes han firmado hojas de términos para comprar cápsulas de extensión de misión. 

La compañía no está revelando el precio de sus servicios de MRV. Es un servicio diferente al MEV, explicó Anderson. El MEP se vende como un producto. “Parte de ese precio de compra incluye la instalación en órbita, y usamos nuestro vehículo robótico de misión para hacer esa instalación”. SpaceLogistics posee el vehículo robótico, pero la cápsula de extensión de la misión es propiedad y está operada por el cliente.

El MRV utiliza las mismas tecnologías de sensores, los mismos conceptos de operaciones de encuentro y proximidad desarrollados para el MEV, dijo Anderson. “Eliminamos el mecanismo de acoplamiento y lo reemplazamos con la carga útil robótica de DARPA”, agregó. “Y la forma en que conectamos el MEP al vehículo del cliente con un mecanismo de acoplamiento, que también tiene herencia directa y desde el vehículo de extensión de la misión”.

El MEV y el MRV darán servicio a satélites en órbita geosíncrona. SpaceLogistics no tiene planes actualmente de proporcionar servicios en órbita terrestre baja, aunque podría considerar oportunidades en la remoción de escombros. 

“Ciertamente hay un problema significativo de escombros en la órbita terrestre baja que algún día deberá abordarse”, dijo Anderson. “Todo lo que estamos haciendo hoy para el servicio satelital en GEO se puede aplicar directamente a la mitigación de escombros en órbita terrestre baja o a otros servicios allí, siempre y cuando los clientes decidan pagar por ese tipo de servicios”.